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苏州泥塑工艺,有捏像(又称“捏相”、“塑真”)、耍货两朴,以前都集中在虎丘山塘一带,所以又称“虎丘泥人”。虎丘泥人的创始年代,文献未见确切记载。清顾禄《桐桥依棹录》:捏像“其法创于唐时杨惠之,……今虎丘习比艺者不止一家,而山门内项春江称能手。”又说:苏州泥人“其法始于宋代袁遇昌,专作泥美人、泥婴孩及人物故事,以十六出为一堂,高只三、五寸,彩画鲜艳,……他如泥神、泥佛、泥鬼、泥花、泥树、泥果、泥禽、泥兽、泥虫、泥鳞、泥介、皮老虎、堆罗汉、……等”。《吴县志》:“宋时有袁遇昌,吴之木渎人,以捏婴孩,名扬四方。”清代光绪年间,苏州泥塑逐渐衰落。现在积极培养,计划恢复苏州泥塑。
  苏州泥塑起源于历史文化古城——苏州。苏州是长三角洲地区重要的中心城市,也是国家文化名城和风景旅游城市。苏州泥塑与潮州浮洋泥塑、天津泥人张、无锡惠山泥人并称为中国四大泥塑,有着悠久、辉煌的历史和显赫的地位。在两千多年的历史发展中,苏州泥塑确定了鲜明的特点和坚定的泥塑地位。
  苏州泥塑不但苏州泥塑分为两大类:一类是大型泥塑,即庙宇的神佛塑像,称“苏帮”泥塑;另一类是泥塑小品,即虎丘泥人。
  苏州神佛塑像是传统工艺的一种,其作品以细腻、传神、雅致而著名。泥塑最大的优势是取材方便,一般取当地的山泥,接着就是钉骨架、配制泥(将泥进行粗、细加工)、上泥、彩绘或装金,每个大步骤里面还分若干条小步骤。完成一件作品起码要一两年。苏州大型泥塑既融合了雕塑、色彩、图案、绘画等艺术,又涉及光学、透视学、力学、建筑学、材料学等学科。已经成为了一项技艺独特的传统民间工艺。
  虎丘泥人是苏州泥塑的一种。之所以称作虎丘泥人是因为所需泥土取自虎丘周边的粘土,叫滋泥,这种土黑、细、粘,非常适宜做小品泥人。虎丘泥人最大的特点是写实性强,一般高约10-15公分左右,以戏文为主题的居多。但现如今,随着老艺人的离世,技艺高超的虎丘泥人面临着失传的危机。
  捏相即塑真,用各种颜色的泥对着客人,在最短的时间内抓住人物特点,并当场捏出来,人物特点鲜明,惟妙惟肖,捏出的人物即形似,又神似。这种境界是很多做泥塑的艺人向往的。但这种绝技在失传百年后,现在终于在苏州民间工艺美术家朱文茜手中恢复了。
  苏州泥塑是苏州特有的民间传统艺术形式,也是研究中国雕塑艺术的珍贵资料,更是中华民族一笔宝贵的文化财富。它集民俗、宗教、雕塑、绘画、书法等于一身,并具有艺术、历史、观赏、收藏等价值,因此它的良好发展,对于今天民族传统艺术的继承和发扬具有较大的意义。
  国家重视非物质文化遗产,苏州泥塑2008年被列为中国国家级非物质文化遗产名录.